錫,tin,是個古英文字,Sn的符號由stannum而來,這是錫的拉丁名,原子序數50,原子量118.71,元素名來源於拉丁文。在約西元前2000年,人類就已開始使用錫錫是大名鼎鼎的「五金」分別為金、銀、銅、鐵、錫之一。在中國的一些古墓中,便常發掘到一些錫壺、錫燭臺之類錫器。據考證,中國周朝時,錫器的使用已十分普遍了。在埃及的古墓中,也發現有錫制的日常用品。古時候,人們常在井底放上錫塊,淨化水質。在日本宮廷中,精心釀制的禦酒都是用錫器作為盛酒的器皿。它具有儲茶色不變,盛酒冬暖夏涼,淳厚清冽之傳。錫茶壺泡茶特別清香,用錫杯喝酒石酸清冽爽口,錫瓶插花不易枯萎。

錫器的材質是一種合金,其中純錫含量在97%以上,不含鉛的成份,適合日常使用。錫器平和柔滑的特性,高貴典雅的造型,歷久常新光澤,歷來深受貴族人士的青睞,在歐洲更成為古典文化的一種象徵錫是排列在白金,黃金及銀後面的第四種貴金屬,它富有光澤、無毒、不易氧化變色,具有很好的殺菌、淨化、保鮮效用。生活中常用於食品保鮮、罐頭內層的防腐膜等。質地較軟的金屬,熔點較低,可塑性強。它可以有各種表面處理,能製成多種款式的產品,有傳統典雅的歐式酒具、燭臺、高貴大方的茶具,以至令人一見傾心的花瓶和精緻奪目的桌上飾品,式式具全媲美熠熠生輝的銀器。

錫在中國古代常被用來製作青銅。錫和銅的比例為3:7。在地殼中的含量為0.004%,幾乎都以錫石(氧化錫)的形式存在,此外還有極少量的錫的硫化物礦。錫有14種同位素,其中10種是穩定同位素,分別是:錫112、114、115、116、117、118、119、120、122、124。金屬錫柔軟,易彎曲,熔點231.89°C,沸點2260°C。有三種同素異形體:白錫為四方晶系,密度7.28克/立方釐米;,硬度2,延展性好;灰錫為金剛石形立方晶系,密度5.75克/釐米³;脆錫為正交晶系,密度6.54克/釐米³。

在自然界中,錫很少成游離狀態存在,因此就很少有純淨的金屬錫。最重要的錫礦是錫石,化學成分為二氧化錫。煉錫比煉銅、煉鐵、煉鋁都容易,只要把錫石與木炭放在一起燒,木炭便會把錫從錫石中還原出來。很顯然,古代的人們如果在有錫礦的地方燒篝火烤野物時,地上的錫石便會被木炭還原,銀光閃閃的、熔化了的錫液便流了出來。正因為這樣,錫很早就被人們發現了。

在地殼中,錫的含量是較少的,平均含量只有6%,所以錫是一種比較稀貴的金屬。經過多年的研究證明,錫礦床的形成和地殼深處的岩漿活動密切相關。大約距今7千萬年到1億年前,地球上岩漿活動劇烈。岩漿由地下深處上升時,由於溫度、壓力等的改變,岩漿中一些易凝固的礦物首先結晶出來,剩下的殘餘岩漿的一部分侵入岩石空隙中,其中的錫的化合物發生水解生成含錫的錫石。一部分繼續向上運動,特別是其中含有大量揮發性物質的岩漿,活動能力特別強,它們就像是鍋爐裡的高壓蒸汽一樣,見縫就鑽,無孔不入。而錫元素卻有個“怪癖”,就是最喜歡氟,它們結合生成揮發性化合物。當這些氣液狀態的物質沿著裂隙侵入到周圍的岩石中時,在高溫高壓下由於物質的置換反應而使一部分錫元素結晶出來形成錫礦床;這時剩下的最後一部分含揮發性物質的氣液繼續前進,一直沖到凝固著花崗岩的頂部或花崗岩體以外的地方,逐漸變為熱水溶液。這時,由於環境的改變,錫的氟化物和氯化物同時發生水解,也形成了錫礦床。當然,上面所說的並不是錫礦的全部成因,有的時候,在靠近地表的地方,由於長期受地下水中的氧和二氧化碳的作用,還會使與錫共生的硫化礦物變成氧化礦物,從而變

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